AGolf.xyz– Lahir di Rio Piedras, Puerto Rico, 23 Oktober 1935, Juan Rodriguez adalah anak yang paling rapuh dari enam anak dan hampir meninggal pada usia empat tahun karena menderita rakhitis dan sariawan tropis. Ayahnya bekerja berjam-jam memotong tebu dengan parang tetapi tidak pernah menghasilkan lebih dari USD 18 seminggu.

Pada umur 7 tahun Rodriguez kecil melamar pekerjaan menjadi caddy di dekat rumahnya. Dengan alasan masih terlalu kecil, Rodriguez ditempatkan sebagai magang forecaddy dengan bayaran 10 sen. Dia baru mendapatkan pekerjaan sebagai caddy saat berumur 9 tahun dengan bayaran 25 sen.

Juan pertama kali bermain golf dengan kaleng yang dihancurkan menjadi sebuah bola, dan memukulnya dengan tongkat dari batang pohon jambu biji. Pada saat ia  berumur 12 tahun, ia sudah bisa dibilang sebagai pemain yang layak. Ia berada di posisi kedua di Puerto Rico Open saat berusia 17 tahun. Namun, ia baru benar-benar belajar bermain golf ketika menjadi tentara dan cukup banyak mengembangkan permainan selama periode itu.

Juan Rodriguez remaja justru tergila-gila dengan baseball. Ia mengidolakan pemain baseball legendaris Puerto Rico, Chi Chi Flores. Kecintaanya pada idolanya tersebut membuatnya menyematkan nama Chi Chi ketika ia berkenalan dengan orang. “Saya Chi Chi Rodriguez, dan nama itu terpatri sampai sekarang,” ujarnya.

Ads
LEADERBOARD desktop
LEADERBOARD phone

Ia memulai perjalanan profesionalnya sebagai pemain Tour setelah keluar dari dinas tentaranya. Ia mengawalinya dengan menjadi seorang master caddy di resor mewah Dorado Beach. Berkat bantuan pemiliki resor dan kawan-kawannya, pada 1960 ia berkompetisi pada turnamen kompetitif pertamanya, Buick Open dan memenangkan USD 460.

Dari tahun 1963 hingga 1979, Rodriguez memenangkan delapan turnamen PGA Tour di AS, termasuk Open Western 1964, dan menjadi anggota tim Piala Ryder tahun 1973 AS. Ia dengan cepat menjadi favorit penggemar karena kebiasaannya menutupi hole dengan topi jerami setelah membuat birdie. Kebiasaannya ini kemudian dilarang lalu ia mengganti selebrasinya dengan mengayunkan putter-nya seperti seorang matador. Gaya flamboyannya tersebut sempat menciptakan kegemparan di antara rekan-rekannya.

Chi Chi memenangkan delapan turnamen dalam 20 tahun di TOUR, bermain di Piala Ryder 1973, dan mewakili Puerto Rico di 12 Piala Dunia. Dia bergabung dengan Tur Senior (sekarang Tur Champions) pada tahun 1985 dan memenangkan 22 kali turnamen dalam sembilan tahun, termasuk dua mayor (Senior TPC dan PGA Senior). Dia sempat memiliki kesempatan untuk mayor ketiganya di US Senior Open, tapi ia kalah dalam hole playoff melawan Jack Nicklaus pada tahun 1991. Meskipun tubuhnya tak tinggi besar, dia memiliki posisi khusus yang memungkinkannya untuk memukul bolanya sangat jauh dan menjadi pukulan terpanjang di tur.

Kerja kerasnya di lapangan golf juga ia alirkan pada yayasan amal yang ia dirikan untuk membantu anak-anak kurang mampu. Chi Chi mendirikan Yayasan Pemuda dan sekolahnya di Clearwater, Florida, untuk membantu anak-anak berisiko dari keluarga berpenghasilan rendah atau korban perceraian kedua orang tuanya. Tujuannya adalah untuk meningkatkan kehidupan dan harga diri mereka melalui golf. Kutipan Chi Chi yang terkenal adalah, “Seorang pria tidak pernah berdiri lebih tinggi daripada ketika dia membungkuk untuk membantu seorang anak.”

Selalu menjadi duta besar yang luar biasa untuk golf dan selalu peduli dengan membantu orang lain sukses, Chi Chi telah menerima banyak penghargaan. Di antara mereka adalah Bob Jones Award (1989) dari USGA, penghargaan tertinggi mereka; The Old Tom Morris Award (1989), penghargaan tertinggi dari Asosiasi Pengawas Lapangan Golf Amerika; dan pemilihan ke World Humanitarian Sports Hall of Fame (1994). Pada tahun 1992, Chi Chi menjadi anggota dari World Golf Hall of Fame, dia adalah orang Puerto Rico pertama yang mendapat kehormatan ini.